clock menu more-arrow no yes mobile

Filed under:

The People's Guide to Avondale, Chicago's Polish Village

New, 2 comments

This northwest side 'hood has long been a center of industry and Chicago's Polish community

Chicago's Avondale neighborhood is one that has a long history of being a center for manufacturing and distribution, as well as being an important hub for Chicago's large Polish community. Located on the northwest side, adjacent to the rapidly changing Roscoe Village and Logan Square neighborhoods, Avondale is home to a large inventory of industrial buildings, ornate cathedrals, and a working class population.

To provide some insight on life in Avondale, we've reached out to neighborhood expert Dan Pogorzelski. Pogorzelski, who has been involved in Avondale neighborhood activites for the majority of his life, recently authored and published the book Avondale and Chicago's Polish Village with fellow Forgotten Chicago editor Jacob Kaplan. Because of his experiences and connection to the Polish community, Pogorzelski offers a unique perspective on the Avondale neighborhood.

What's your relationship with the Avondale neighborhood?

It's the first neighborhood that I grew up in, with which I have been consistently connected to throughout my life. As a child I was involved in Polish Folk Dancing at Avondale Park, I served for a time as the Executive Director for the Greater Avondale Chamber of Commerce, and I’ve been a volunteer on a number of murals in our community designed by talented artists such as Tony Passero, Nick Goettling, George Berlin, and Rafael Lopez.

The area is known for being a Polish neighborhood. How did it get to be that way?

As the Polish population in Chicago began to surge after the American Civil War, immigrants from Poland made their way northwest up Milwaukee Avenue. The settlement of Polish nuns in the vicinity of the former village of Avondale around what is now Kosciuszko Park in Logan Square (that site is now home to the Flexhouse2 development) helped spur the founding of St. Hyacinth Parish in 1894, which in turn drew more Poles to the area. The dynamism of this community in what would become Chicago’s Polish Village caused this "Polish Patch" to expand greatly, eventually replacing the earlier German and Scandinavian residents who lived in adjacent Eastern Avondale and Logan Square.

What is the community makeup of Avondale?

Poles still call the environs of Avondale home, and the neighborhood continues have a strong Latino presence. The Filipino community has longtime roots in the area, a diversity that has been further enriched by immigrants from the former Soviet Bloc arriving here after the fall of Berlin Wall. In recent years, young professionals have increasingly begun to settle in the vicinity as gentrification has proceeded northwest from the city center along the Milwaukee Avenue Corridor.

How has the neighborhood changed since you were a kid?

I came of age in the heyday of the Polish Village as Chicago’s Polish Mecca, when there was more Polish heard on the street than English, while the CTA Bus driver along Milwaukee Avenue would regularly announce "YATS-KO-VO," the Polish designation for the neighborhood over the loudspeaker, as they stopped at the intersection of Central Park and Milwaukee. Since then, Polish immigration to Chicago has waned as Poles have found better opportunities in Europe and in their own country, resulting in a host of other peoples coming to Avondale from Latin America and the Caribbean, Asia, as well as the states of the former Soviet Union. While the days of famous rock stars and literary giants from Poland traversing through the neighborhood might be a thing of the past, the community is alive with arts and culture. It is still home to immigrant peoples who enrich life in our neck of the woods, particularly when it comes to having plentiful options for good eats!

The area has an industrial past, can you name a few companies that operated in the Avondale area?

I.S. Berlin, Dad’s Root Beer, Florsheim Shoes, Bally Manufacturing, and Yardley Created Plastics are all firms that operated in Avondale. It was these employers among many others that lured people to live and work in the "neighborhood that built Chicago."

You wrote a book about Avondale, tell us something we don't know about Avondale.

Noted Street Photographer and nanny Vivian Maier traveled to Chicago’s Polish Village in Avondale to photograph immigrants as well as to watch Polish films at the "Cinema Polski" in the now-demolished Milford Theatre. Also, in the popular movie Wayne's World, Garth Algar and Wayne Campbell ride through the Diversey-Kimball-Milwaukee intersection during the famous Bohemian Rhapsody sequence in the film. One other fact is that the first church in the vicinity was founded by African-American freedmen shortly after the Civil War on Allen Street.

What are a couple of places that people should really check out?

The Morris B. Sachs Building, located at "the Buckle" of Diversey, Kimball, and Milwaukee is an impressive work of Art Deco architecture that has been graciously restored over the past few years. Adorned with bas-reliefs of camels, in the heyday of the Polish Village local Poles in the area referred to this structure that is now home to the Hairpin Arts Center as "Beneath the Camel."

Also, St. Hyacinth Basilica with its characteristic three-towered façade is surely one of the city’s finest examples of the so-called "Polish Cathedral" style of architecture. With seating for over 2,000 people, stained glass windows imported from the workshop of F.X. Zettler of Munich, massive bronze doors cast by Czesław Dźwigaj, and its painted saucer dome measuring 3,000 square feet with over 150 figures, the Basilica is an impressive house of the holy.

Another beautiful sacred space is Concordia Evangelical Lutheran Church, which greets passersby entering Avondale from the east on Belmont Avenue which recently lost its long and slender steeple. An eye-catching edifice built according to plans by Frederick Ahlschlager who also designed the former Anshe Emet Synagogue at 1363 N. Sedgwick, the congregation was also noted for being the home of the now-deceased pastor Arnold zu Windischgraetz, who was born an Austro-Hungarian Prince.

Avondale is very connected to public transit, but is considered to be a neighborhood that is park poor. How does this affect the quality of life for people in this area?

Avondale has traditionally been a blue-collar area of ethnics and immigrants, and because of this, residents were not given the same consideration as other neighborhoods of the city for these amenities. As a result, Avondale is currently one of the most park-poor Community Areas of Chicago. One of the few green spaces that was here, Avondale Park, was greatly diminished by the construction of the Kennedy Expressway, which now occupies the vast majority of its former footprint. This history is also the reason that not a single branch of the Chicago Public Library exists within the entire Community Area of Avondale. Thanks to the locals in community organizations such as the Avondale Neighborhood Association, I am hopeful that the future will succeed in bringing these vital resources and institutions to local residents.

What's the housing stock like? Is it more condo, single family homes, two-flats or a mix of them all?

Avondale enjoys a lively housing mix consisting of worker’s cottages, bungalows, two-flats, as well as a wealth of former industrial spaces that have now been converted to apartments and condominiums.

Who would like living in Avondale?

My friend Jim O’Donnell, whose photography chronicled the creation of the Rafael Lopez Mural at Addison and Avondale, talks about the palpable ferment of creativity that one can sense in Avondale which to him is reminiscent of Bucktown in the 1980s. People that are searching for this spirited mix of urbanity, the exotic, and what I believe is quintessentially "True Chicago" will find a soft spot for this cityscape dominated by smokestacks and steeples.

The above interview has been translated to Polish below:

Jaki jest twój związek z sąsiedztwem Avondale?

Była to pierwsza dzielnica w której się wychowywałem i z którą jestem nierozerwalnie złączony aż do dzisiaj. Jeszcze jako dziecko tańczyłem w ludowych zespołach pieśni i tańca w parku na Jackowie, przez jakiś czas sprawowałem też funkcje Dyrektora tutejszej Izby Gospodarczej, obecnie uczestniczę czynnie w pracach nad nowymi muralami, które upiększają nasze sąsiedztwo, współpracuje z takimi artystami jak: Tony Passero, Nick Goettling, George Berlin czy Rafael Lopez.

Jak to się stało, że dzielnica ta znana jest jako Avondale - skupisko Polonii w Chicago?

Polska populacja gwałtownie wzrosła zaraz po zakończeniu Wojny secesyjnej, imigranci z Polski w tamtym czasie przesuwali się na północny-zachód wzdłuż ulicy Milwaukee. Dzięki Zgromadzeniu Sióstr Franciszkanek umiejscowionemu w obrębie Parku Kościuszki, w krótkim odstępie czasu zaczęli osiedlać się tu Polacy, co dało impet do założenia Parafii św. Jacka w 1894 roku. Dynamiczny rozwój Jackowa spowodował, że z czasem wschodnia część dzielnicy Avondale i Logan Square stały się etnicznie polskie, wypierając przy tym wcześniejszych mieszkańców, którymi w dużej mierze byli Niemcy i Skandynawowie.

Jak obecnie kształtuje się demografia Avondale?

Polacy ciągle nazywają okolice Avondale, a zwłaszcza Jackowo swoim domem, pozostały również wyraźne wpływy latynoskiej społeczności. Mniejszość filipińska wpisuje się w długą tradycje sąsiedztwa Jackowa, podobnie imigranci z byłego bloku ZSRR, którzy dużymi partiami przybywali tu tuż po upadku Muru Berlińskiego. W ostatnich latach młodzi Amerykanie wychowani na przedmieściach, wprowadzają się do Avondale, trend zmiany charakteru dzielnicy zarysowuje się szczególnie od centrum miasta wzdłuż ulicy Milwaukee aż do Jackowa.

Jak bardzo zmieniło się sąsiedztwo Avondale od czasu twojego dzieciństwa?

Moje życie tutaj przypadło na okres największego rozkwitu "Polskiej Osady na Jackowie", często mówiono, że jest to polska Mekka w Chicago, to były czasy kiedy na ulicy częściej słychać było polski język niż angielski, kiedy kierowcy miejskich autobusów zatrzymujących się przy ulicy Milwaukee, ogłaszali: "YATS – KO – VO" dokładnie kiedy dojeżdżali do krzyżówki Central Park i Milwaukee. Od tamtego czasu, imigracja znacznie się zmniejszyła, możliwości pracy w Europie i własnym kraju ograniczyły masowy napływ Polaków do Chicago, w rezultacie do dzielnicy zaczęli napływać imigranci z Ameryki Łacińskiej, Wysp Karaibskich, Azji, a także krajów byłego ZSRR. Dni kiedy gwiazdy polskiego rocka i wybitni pisarze przechadzali się po Jackowie odeszły do przeszłości, okolica nie straciła jednak swojego artystycznego i kulturalnego ducha. Avondale jest domem dla nowych imigrantów, co można zaobserwować choćby po różnorodności kulinarnej jaką spotykamy w każdej z tutejszych restauracji.

Dzielnica ta ma także przemysłową przeszłość, czy mógłbyś wymienić jakieś firmy, które tutaj miały swoje siedziby?

I.S. Berlin, Dad’s Root Beer, Florsheim Shoes, Bally Manufacturing oraz Yardley Created Plastics, wszystkie z nich miały swoje siedziby w Avondale. To właśnie ci pracodawcy przyciągali tutaj nowych mieszkańców, żeby pracowali i żyli "w dzielnicy, która zbudowała Chicago".

Napisałeś ciekawą książkę o Avondale, opowiedz nam coś czego jeszcze nie wiemy o tej dzielnicy?

Znana uliczna fotografka i niania Vivian Maier podróżowała po Jackowie w Avondale, żeby robić zdjęcia polskim imigrantom, przy okazji oglądała w lokalnym kinie polskie filmy i seriale. Garth Algar i Wayne Campbell przejeżdżają przez skrzyżowanie ulic: Diversey, Kimball i Milwaukee słuchając słynnej piosenki zespołu Queen "Bohemian Rapsody", a wszystko to dzieje się w kadrze filmu "Świat Wayne’a". Pierwszy Kościół wybudowany w Avondale na dzisiejszym Jackowie założony został przez Afroamerykanów wyzwolonych zaraz po Wojnie secesyjnej.

Jakich kilka ciekawych miejsc polecasz każdemu do odwiedzenia?

Budynek Morris B. Sachsa na skrzyżowaniu przezywanym "sprzączką" przy ulicach Diversey, Kimball i Milwaukee, który jest wspaniałym dziełem Art Deco-wskiej architektury, szczęśliwie odremontowany przed kilkoma laty. Ozdobiony z zewnątrz płaskorzeźbami wielbłądów, w epoce rozkwitu Jackowa – miejscowi Polacy spolszczyli nazwę tej kamienicy i nazywali ją "pod wielbłądem".

Bazylika św. Jacka z charakterystyczną fasadą trzech wież jest jedną z najwybitniejszych przedstawicielek polskiego stylu budownictwa sakralnego w Północnej Ameryce. Z miejscami siedzącymi dla ponad dwóch tysięcy osób, importowanymi witrażami z prestiżowej monachijskiej pracowni FX Zettler, masywnymi drzwiami z brązu zaprojektowanymi przez Czesława Dźwigaja i liczącą 3,000 stóp kwadratowych kopułą z ponad 150 namalowanymi postaciami.

Następnym pięknym budynkiem sakralnym jest Kościół Ewangelicko-Luterański, który wita przyjezdnych wjeżdżających od wschodu do Avondale na ulicy Belmont. Ten przyciągający wzrok budynek, został zaprojektowany przez Fredericka Ahlschlager, który zaprojektował również byłą Synagogę przy ulicy 1363 N Sedgwick. Wspólnota luterańska w Avondale była również słynna dzięki swojemu pastorowi Arnoldowi zu Windischgraetz, który był autentycznym Księciem Imperium Austro-Węgierskiego.

Avondale ma bardzo dobre połączenia komunikacji miejskiej, ale jest ubogie w parki i zieleń. Jak przekłada się to na jakość życia mieszkańców tej dzielnicy?

Avondale była tradycyjnie dzielnicą zamieszkałą przez robotników i imigrantów, przez co ludzie tu mieszkający nie mieli dostępu do dobrodziejstw panujących w bardziej zamożnych dzielnicach, rezultatem tego jest krajobraz ubogi w parki i zieleń. Jeden z niewielu parków – Avondale Park został zniszczony wraz z wybudowaniem na jego terenie miejskiej autostrady Kennedy’ego. W historię tej robotniczej dzielnicy wpisany jest również brak jakiejkolwiek miejskiej biblioteki, co jest paradoksem, a stan taki trwa do dnia dzisiejszego.

Jak wygląda budownictwo mieszkalne w Avondale. Czy jest więcej mieszkań, domów jednorodzinnych czy apartamentowców?

Avondale jest żywą mieszanką domów pracowniczych, domów parterowych, apartamentowców, a także wielu dużych przemysłowych hal zamienionych na tzw. lofty.

Kto chciał by mieszkać w Avondale?

Mój kolega Jim O’Donnell, który fotografował powstawanie muralu Rafaela Lopeza przy zbiegu ulic Addison i Avondale – mówi o wenie i ogromnej kreatywności jaką człowiek może poczuć właśnie tutaj. Avondale przypomina mu inną byłą polską dzielnicę Chicago – "Bucktown" z lat 80-tych. Ludzie, którzy poszukują tej uduchowionej mieszanki miejskości i egzotyki prawdziwego Chicago, znajdą ją, a przed oczami pozostanie im miejski pejzaż zdominowany przez kominy i wieże kościołów w tle.